Biografia

La vita di Emanuel Swedenborg1 (1688-1772) è permeata simultaneamente dal mondo razionale delle scienze fisiche e da una profonda fede cristiana. Swedenborg ha vissuto in un periodo in cui gli intellettuali respingevano gli insegnamenti religiosi dogmatici a favore della scienza e della ragione, e la sua teologia riflette una lunga lotta finalizzata alla comprensione del mondo spirituale attraverso l’indagine del mondo fisico. In ultima analisi, la lotta è stata risolta quando (come egli ha descritto) i suoi sensi spirituali sono stati aperti e ha iniziato a interagire direttamente con gli abitanti del cielo, l’inferno, e il mondo degli spiriti. Anche se i suoi scritti teologici si basano su esperienze e visioni che possono sembrare inverosimili al pubblico, come è accaduto con i contemporanei di Swedenborg, egli scrive con la piena consapevolezza di quanto sia difficile che i suoi resoconti possano essere accettati. In linea con la sua prima formazione accademica, egli presenta le sue idee in un ordine logico, attingendo esempi dalla vita di tutti i giorni come prova della verità delle sue parole, invitando i lettori a giudicare da sé stessi.

Nasce a Stoccolma, in Svezia, il 29 gennaio, 1688, secondogenito di Jesper Swedberg, pastore nella chiesa di stato luterana di Svezia. All’età di undici anni Emanuel entra all’Università di Uppsala, dove suo padre è professore. Anche se Jesper lascia l’università per diventare vescovo di Skara pochi anni dopo, Emanuel rimane a Uppsala, completa i suoi studi nel 1709. Poi, come era consuetudine per i ricchi giovani svedesi del suo tempo, viaggia all’estero per espandere le sue conoscenze accademiche. La sua prima tappa è l’Inghilterra, grande potenza marittima e baricentro dell’erudizione mondiale, dove studia le tecniche di osservazione dell’astronomo reale John Flamsteed (1646-1719) e frequenta gli stessi circoli intellettuali cui partecipano luminari del calibro di sir Isaac Newton (1643-1727 ) e Edmund Halley (1656-1742). Emanuel studia anche la geologia, la botanica, la zoologia, e le scienze meccaniche sotto un certo numero di studiosi, inventori, poi prosegue gli studi ad Amsterdam e Parigi.

Tornato in Svezia più di cinque anni più tardi, lavora come assistente dell’inventore svedese Christopher Polhem (1661-1751). Come risultato dell’associazione, Emanuel è introdotto alla corte di re di Svezia, Carlo XII (1682-1718), che è colpito dall’intelletto di Emanuel e gli riserva un incarico in seno al Consiglio delle Miniere. L’opportunità è significativa e prestigiosa perché a quel tempo le miniere erano una parte vitale dell’economia della Svezia. La posizione è congeniale a Emanuel, non solo a causa dei legami familiari per l’industria mineraria, ma perché gli consente ampie opportunità per la ricerca scientifica. Dopo la morte di Carlo XII nel 1718, la sorella Ulrika Eleonora (1688-1741) sale al trono. Nel 1719, conferisce il titolo nobiliare alla famiglia Swedberg, cambiando il loro nome in Swedenborg, il nome con cui Emanuel è conosciuto.

Durante questo primo periodo, la maggior parte delle energie intellettuali di Swedenborg sono incanalate nel mondo del lavoro scientifico e tecnico. Negli anni immediatamente seguenti il suo ritorno in Svezia, pubblica una rivista scientifica dal titolo Dedalo hyperboreus. Anche se il giornale ha lo scopo di mettere in luce le realizzazioni di Polhem, comprende anche una serie di idee e invenzioni di Swedenborg, compresi i piani per una macchina volante. La rivista è seguita da libri di chimica e fisica, così come il primo libro svedese di algebra.

La prima pubblicazione importante di Swedenborg è Opera Philosophica et Mineralia un set di tre volumi stampati nel 1734, scritto in latino e pubblicato all’estero per la diffusione presso un pubblico internazionale. Mentre il secondo ed il terzo volume sul ferro sul rame e sull’ottone, attraggono l’attenzione degli esperti per le informazioni tecniche sulla metallurgia, è il primo volume, intitolato Principia Rerum Naturalium (Principi fondamentali della natura), che pone le basi filosofiche per indagini successive di Swedenborg sulla natura dell’anima.

Opera Philosophica et Mineralia è seguita da una serie di libri di anatomia. Il primo di questi, i due volumi Oeconomia Regni Animalis (dinamica del regno animale), è pubblicato nel 1740 e 1741. Il primo contiene studi sul cuore e sul sangue; il secondo, sul cervello, sul sistema nervoso e sull’anima. Anche in questo caso, Swedenborg era alla ricerca di un collegamento tra il mondo spirituale e fisico. Ricollegandosi alle opere di scienziati e filosofi contemporanei, egli descrive un fluido spirituale sottile che permea e sostiene tutte le creature viventi, esistente in una complessa interazione con il sangue e il liquido cerebrospinale. L’origine della vita è una energia che sostiene e che pervade tutta la creazione, la fonte di energia che è Dio. Così la natura, in vista di Swedenborg, deriva la vita in tutte le sue forme da quella energia creativa e sarebbe morta senza l’influenza divina.

Anche se Oeconomia Regni Animalis riscuote un buon successo editoriale e riceve recensioni favorevoli, Swedenborg non ne rimane soddisfatto, e quasi subito inizia a lavorare su una serie di volumi di approfondimento di anatomia. Pubblica tre volumi di questa serie, dal titolo Regnum Animale, e scrive le bozze di molti altri, ma questi lavori sono interrotti da una crisi spirituale, che avrebbe segnato l’inizio del suo periodo di visionario.

A partire dal 1743 e per tutto il 1744, Swedenborg vive sogni vividi e visioni notturne, che registra nel suo diario personale. Molti di questi ruotavano intorno a un senso di indegnità spirituale, una sensazione che aveva di purificarsi del peccato. In un sogno, un uomo gli appare e gli chiede se ha un certificato sanitario; Swedenborg interpreta questo sogno come la chiamata di Cristo che gli domanda se è pronto a farsi carico di una vocazione spirituale. In un altro caso alcuni mesi più tardi, mentre stava pensando al suo lavoro ode una voce che gli dice: “Tieni a freno la lingua o io ti colpirò!” Questo Swedenborg lo intende come una dissuasione dall’immergersi nelle cose mondane di domenica.

L’apertura quotidiana della sua visione spirituale, in uno stato di piena veglia, inizia nel mese di aprile 1745, anche se le circostanze esatte rimangono misteriose e oggetto di dibattito. Da questo punto in poi, egli comincia a registrare le esperienze in contatto con il mondo spirituale.

Swedenborg contemporaneamente inizia a scrivere sul disvelamento del significato interiore della Bibbia, attingendo alla percezione che ha acquisito dalle sue visioni. In principio, sembra essere difficile per lui; le bozze iniziali di questa esposizione sono rimaste inedite. Nel 1747 rifiuta una promozione che gli era stata offerto, chiede invece al sovrano svedese di essere dispensato dal suo servizio nel Consiglio delle miniere in modo da poter dedicarsi a tempo pieno alla scrittura teologica.

Swedenborg pubblica la sua prima opera teologica, Arcana Coelestia (Segreti del cielo) nel 1749; l’ottao e ultimo volume della collano è pubblicato nel 1756. Sceglie di pubblicare la collana a Londra, in parte per evitare le severe leggi anti-eresia di Svezia, ma anche perché sentiva che Londra si respirava la migliore atmosfera intellettuale per un modo completamente nuovo di guardare alle Sacre Scritture.

Arcana Coelestia è una dissertazione del significato profondo della Bibbia, versetto per versetto, che inizia con la Genesi e poi si snoda attraverso l’Esodo. Swedenborg sostiene che la Bibbia non deve essere considerata nel suo significato letterale, anzi, parti di essa non hanno alcun senso se prese alla lettera, ma ogni termine lì ha un significato spirituale interiore che egli chiama “corrispondenza.” Il commento ai capitolo è inframmezzato da spiegazioni di principi che sarebbero diventati parti fondamentali della teologia di Swedenborg: la corrispondenza tra il mondo fisico e il mondo spirituale, la struttura del cielo e dell’inferno e la vita di angeli e dei diavoli, l’interazione tra l’anima e il corpo, e l’interconnessione tra fede e carità.

Anche se sembra che Swedenborg sia destinato a passare attraverso tutta la Bibbia in questo tipo di esegesi versetto per versetto, non è così. Invece, torna a Londra nel 1758 con cinque nuovi titoli da pubblicare: Coelo et Inferno, una descrizione della vita dopo la morte e della vita dei suoi abitanti; Equus Albus (Cavallo bianco), che parla del significato interiore della Bibbia; De Telluribus in mundo nostro solari, et de Telluribus in Coelo astrifero (Terre nell’Universo) , che descrive gli esseri che vivono su altri pianeti, alcuni all’interno e altri al di fuori del nostro sistema solare; Ultimo Judicio (Giudizio Universale) e Nova Hierosolyma (Nuova Gerusalemme). Questi ultimi due si riferiscono ad un aspetto unico della teologia di Swedenborg. Egli sostiene che il Giudizio non è un evento futuro che segnerà la fine del nostro mondo, ma un evento spirituale in cui gli spiriti maligni che erano riusciti a infiltrarsi nel cielo sono stati sprofondati, permettendo agli esseri umani sulla terra e nel cielo di ricevere la verità spirituale più chiaramente. Inoltre, egli afferma di aver assistito a questo evento nel 1757, un anno che ha segnato l’inizio di una nuova era spirituale per l’umanità. In Nova Hierosolyma, egli stabilisce i principi generali per la nuova chiesa che doveva seguire il Giudizio Universale.

Con l’eccezione di Ultimo Judicio, il contenuto dei cinque volumi da lui pubblicati nel 1758 è tratto da Arcana Coelestia, con alcune revisioni. Arcana Coelestia è stato pubblicato in forma anonima, e le sue vendite iniziali furono minime. Dicidere gli elementi di questo magnum opus in volumi più piccoli potrebbe essere stato un tentativo di rendere il contenuto più accessibile.

A partire dal 1759, tuttavia, una serie di incidenti che dimostrano le interazioni di Swedenborg con il mondo degli spiriti attrae l’attenzione internazionale. Il primo, nel luglio 1759, accade mentre Swedenborg frequentava una cena nella città svedese di Göteborg. Durante la festa, diviene improvvisamente agitato e comincia a descrivere un incendio in Stoccolma, a più di 250 miglia di distanza, che minacciava la sua casa. Due ore più tardi, afferma che l’incendio è stato spento tre porte più giù da casa sua. Due giorni dopo messaggeri giunti da Stoccolma a Göteborg confermato nei dettagli, ciò che Swedenborg aveva riferito.

Nel 1760, alla vedova dell’ambasciatore francese recentemente scomparso in Svezia viene presentata la nota spese per un servizio d’argento molto costoso che il marito aveva comprato. Era sicura che il marito avesse pagato, ma non riusciva a trovare la ricevuta. Dopo aver chiesto aiuto a Swedenborg, aveva fatto un sogno in cui suo marito le rivelava la posizione della ricevuta, un sogno che si era poi rivelato accurato.

Nel 1761, Swedenborg è presentato alla corte della regina di Svezia Luisa Ulrika (1720-1782), e lei gli chiede di inoltrare una domanda particolare al fratello defunto, il principe Augusto Guglielmo di Prussia (1722-1758). Swedenborg tornato alla corte tre settimane più tardi le dà la risposta in privato, a cui si sente la regina esclamare che solo il fratello avrebbe saputo cosa Swedenborg aveva appena detto.

Questi tre casi ben documentati, ed altri, fanno di Swedenborg argomento di conversazione, non solo nel suo paese, ma anche in Europa continentale. L’attenzione suscitata spinge Swedenborg a riconoscere che egli è l’autore dei libri pubblicati a Londra fino al 1768, fino a Amore Conjugiali (Amore coniugale), stampato con il suo nome.

Negli anni che seguono Swedenborg pubblica numerose importanti opere teologiche: De Divino Amore et de Divina Sapientia (1763), Divina Providentia (1764), Apocalypsis revelata (1766), e Amore Conjugiali (1768). De Divino Amore et de Divina Sapientia e Divina Providentia, anche se pubblicati separatamente, potrebbero essere prese come due parti dello stesso tema: il primo, circa la natura di Dio, che nella sua essenza è sia l’amore sia la sapienza, è un’eco delle precedenti opere di Swedenborg sulla origine del materiale del mondo è la fonte di tutta la vita. Divina Providentia tratta del libero arbitrio, della natura del male e della sofferenza, e descrive le leggi spirituali che governano il mondo.

Apocalypsis revelata è un ritorno al discorso iniziale di Swedenborg sul significato interiore della Bibbia, questa volta esaminando il libro dell’Apocalisse più o meno con lo stesso approccio, versetto per versetto, sui segreti del cielo. Apocalypsis revelata è il primo libro in cui Swedenborg include ciò che definisce memorabilia (storie memorabili): descrizioni di incontri con angeli, diavoli, o spiriti, di solito illustrando un soggetto teologico. Questi eventi memorabili sono generalmente aggiunti alla fine di un capitolo e spesso non hanno alcun legame apparente con ciò che è scritto immediatamente prima, anche se in due lettere personali egli suggerisce di leggere gli eventi memorabili prima di passare alla lettura del testo principale.

Contrariamente al suo titolo, Amore Conjugiali contiene una dissertazione sul matrimonio in tutti i suoi aspetti, comprese le relazioni sessuali al di fuori del matrimonio. Swedenborg considera l’amore coniugale come la più alta forma di unione tra un uomo e una donna. Egli sostiene che i generi maschile e femminile degli esseri umani sono complementari. Nel cielo, in cui la nostra vera natura si rivela pienamente, un uomo e una donna che sono accomunati da una piena compatibilità si riconoscono istantaneamente quando si incontrano, e alla fine diventano uniti nello spirito, come se fossero una sola persona. Quella persona non è necessariamente il coniuge terreno. Le persone che hanno contratto un matrimoni infelice sulla terra, o che non si sposano, possono ancora trovare il vero amore, una volta che si sposano nel cielo, un insegnamento che può aver avuto un significato personale per Swedenborg, che non è mai stato sposato.

Tutti i libri di teologia di Swedenborg sono stati scritti in latino e pubblicati al di fuori della Svezia, il più delle volte a Londra o Amsterdam. Questa è stata senza dubbio una strategia deliberata per evitare di incorrere nelle rigorose leggi svedesi sulla censura , che vietavano la pubblicazione di tutto ciò che fosse in contraddizione con gli insegnamenti della chiesa di stato luterana. Anche se Swedenborg non è mai stato l’obiettivo diretto di un’indagine, due dei suoi seguaci sono stati accusati di eresia nel 1769 dopo la pubblicazione di libri e articoli sulle idee di Swedenborg in svedese. Nel corso del processo, le opere teologiche pubblicati di Swedenborg sono state messe in discussione. Una decisione reale è stata infine presa nel 1770, quando è stato decretato che i libri di Swedenborg contenevano errori di dottrina, ma non erano eretici. libri di Swedenborg sono stati vietati, e i due seguaci sono costretti ad abbandonare le loro cattedre.

In parte in risposta alla notizia iniziale di queste accuse, Swedenborg ha iniziato a lavorare all’opera Vera Christiana religio (1771), una discussione sistematica delle sue idee teologiche in merito a molteplici aspetti della dottrina cristiana (e in particolare luterana). Nell’opera è predisposta una road map per la nuova chiesa che egli sostiene debba venire.

Swedenborg non esprime alcun desiderio di essere venerato come un profeta o per essere il fondatore di un nuovo movimento religioso; quando parla della “nuova chiesa” o la “nuova Gerusalemme”, egli si riferisce ad un cambiamento nel modo in cui l’umanità nel suo insieme fa esperienza della religione. In vari luoghi in tutto i suoi libri di teologia, Swedenborg descrive cinque periodi nella storia spirituale dell’umanità, dalla più antica chiesa, in cui gli esseri umani erano nella loro infanzia spirituali ed erano più in sintonia con Dio, alla quarta era, il cristianesimo, quando le persone possedevano l’autentico insegnamento nella forma della Parola (la Bibbia). Ma quegli insegnamenti sono stati progressivamente corrotti da errori di interpretazione umana. Nel prossimo quinta era, una nuova religione, emergerebbe, in cui le persone avrebbero una comprensione molto più chiara e più diretta della verità spirituale.

Vera Christiana religio è stato l’ultimo libro pubblicato Swedenborg. Anche se il testo principale è stato stampato in Amsterdam, Swedenborg si è diretto a Londra per pubblicarne un supplemento. Questo supplemento non è stato stampato durante la sua vita. Nel mese di dicembre 1771, mentre era ancora a Londra, Swedenborg viene colpito da un ictus. Anche se parzialmente ristabilito, sembrava avvertire di non dover soggiornare a lungo in questo mondo. Nel mese di febbraio, in risposta ad una lettera che suggeriva un incontro nei successivi sei mesi, rispondeva che sarebbe stato impossibile, perché sarebbe morto nel ventinovesimo giorno del mese successivo. Fedele alla sua parola, Swedenborg è deceduto il 29 marzo 1772, all’età di ottantaquattro anni.

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